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Estados Unidos no puede detener el ayuno intermitente

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En 2012, la BBC emitió un documental que llevó la cultura dietética a un nuevo extremo. Para Coma, ayune y viva más, el periodista británico Michael Mosley experimentó comiendo normalmente durante cinco días a la semana y luego mucho menos durante dos, normalmente solo desayunando. Después de cinco semanas, había perdido más de 14 libras y sus niveles de colesterol y azúcar en sangre habían mejorado significativamente. El documental, y el libro más vendido a nivel internacional que le siguió, prepararon el terreno para la próxima gran dieta: el ayuno intermitente.

El ayuno intermitente se ha convertido en mucho más que una simple moda pasajera, como antes las dietas Atkins y la del pomelo. La dieta sigue siendo popular más de una década después: según un recuento, el 12 por ciento de los estadounidenses la practicaron el año pasado. El ayuno intermitente ha despertado el interés de los hermanos de Silicon Valley, universitarios y personas mayores por igual, y por razones que van más allá de la pérdida de peso: la dieta se utiliza para ayudar con el control del azúcar en la sangre y se promociona como un truco para la productividad debido a sus supuestos efectos. sobre el rendimiento cognitivo, los niveles de energía y el estado de ánimo.

Pero aún no está claro si el ayuno intermitente conduce a una pérdida de peso duradera, y mucho menos a cualquiera de los otros supuestos beneficios. Lo que distingue al ayuno intermitente de otras dietas no es la evidencia, sino su naturaleza agotadora: requiere que las personas coman durante muchas horas. El ayuno «parece tan extremo que funciona», afirmó Janet Chrzan, antropóloga nutricional de la Universidad de Pensilvania y coautora de Comedores ansiosos: por qué caemos en las dietas de moda, me dijo. Quizás el régimen persista no a pesar de sus dificultades, pero porque de eso.

El ayuno intermitente se presenta en muchas formas diferentes, que varían en intensidad. La versión «5:2» popularizada por Mosley implica comer normalmente cinco días a la semana y consumir sólo unas 600 calorías por dos. Otro régimen popular llamado «16/8» restringe la alimentación a un período de ocho horas cada día. Uno de los más extremos es una forma de ayuno en días alternos que implica la abstinencia total cada dos días. Independientemente de su sabor específico, el ayuno intermitente tiene algunas ventajas claras en comparación con otras dietas de moda, como Atkins, Keto y Whole 30. En lugar de un conjunto de instrucciones bizantinas:come esta comida; evitar esos—viene con algunas reglas y, a veces, solo una: No comas en este momento. Las dietas pueden ser costosas, pero el ayuno intermitente no cuesta nada y no requiere alimentos ni suplementos especiales.

Hacer dieta convencional es difícil porque elegir constantemente alimentos saludables para perder peso es «casi imposible», me dijo Evan Forman, profesor de psicología de la Universidad de Drexel que se especializa en comportamiento de la salud. Es por eso que el ayuno intermitente, que elimina la presión de tomar decisiones sobre qué comer, puede «en realidad tener un éxito razonable», afirmó. De hecho, algunos estudios muestran que el ayuno intermitente puede conducir a la pérdida de peso después de varios meses, con resultados comparables a una dieta de conteo de calorías.

Pero muchas dietas conducen al éxito a corto plazo; las personas tienden a recuperar el peso perdido. Los estudios de ayuno intermitente suelen durar sólo unos pocos meses. Sin embargo, en un estudio reciente, que siguió a pacientes durante seis años, el ayuno intermitente no se relacionó con una pérdida de peso duradera.

Aún no está claro si se pueden atribuir otros beneficios al ayuno. Las afirmaciones de que puede mejorar la sensibilidad a la insulina, la obesidad, la salud cardiovascular y la enfermedad de Alzheimer y Parkinson se basan en gran medida en estudios preclínicos y en animales, según una revisión de 2019 en el Revista de medicina de Nueva Inglaterra. Aunque sus autores argumentan que el ayuno es generalmente beneficioso, concluyeron que aún está por determinar si las personas que ayunan durante un período de años pueden llegar a acumular los beneficios para la salud observados en los animales.

La evidencia no concluyente es típica de las dietas de moda, que tienden a aparecer y desaparecer con bastante rapidez, a diferencia del ayuno intermitente. (¿Alguien recuerda las dietas Special K y Zone? Exactamente.) Lo que realmente hace que la práctica sea memorable es lo difícil que es. Saltarse las comidas puede hacer que una persona caiga en picada; Evitar voluntariamente la comida durante horas o incluso días puede parecer una tortura. El hambre persistente, el mal humor y la concentración reducida asociados con el ayuno suelen tardar al menos un mes en disiparse.

Esta puede ser la razón por la que en Estados Unidos resulta difícil deshacerse del ayuno intermitente. Cuando se trata de dietas, «cuanto más extremas son, más se percibe que son extremadamente efectivas», afirmó Chrzan. Comúnmente se glorifica la autodisciplina necesaria para perseverar mediante el ayuno. Abstenerse de comer durante 36 horas, una forma particularmente intensa de dieta, se conoce como «ayuno de los monjes»; Una aplicación de ayuno intermitente se llama Hero.

Llevar tu cuerpo al límite tiene beneficios no es una idea nueva. En 1900, el médico estadounidense Edward Hooker Dewey publicó El plan sin desayuno y con ayuno curativo, que promovía el ayuno como un acto virtuoso que podía remediar enfermedades físicas y mentales. Dewey creía que la extrema autonomía y el poder moral que generaba el ayuno convertirían a las personas en «hombres y mujeres mejores y más fuertes». Incluso antes de esto, hubo la era de la «medicina heroica», que decía que el tratamiento tenía que corresponder a la gravedad de la enfermedad. Así es como se produce sangrado, limpieza y lixiviación. Un enfoque tan severo de la salud todavía forma parte de «cómo pensamos sobre la medicina», dijo Chrzan. «Debe ser difícil, porque la perfección de uno mismo es una meta digna».

Con ese fin, es posible que más investigaciones sobre el ayuno intermitente no importen mucho para su popularidad. De hecho, a algunos seguidores de la dieta no parece importarles la evidencia contradictoria, afirmó Kima Cargill, profesora de psicología clínica de la Universidad de Washington en Tacoma y otra coautora del estudio. Comedores ansiosos, me dijo. Conscientemente o no, tal vez el objetivo del ayuno intermitente no sea la salud, sino algo completamente distinto. Tal vez las personas que hacen dieta vean resultados, o tal vez no. En ambos casos, sobrevivir a un período de ayuno es una prueba de fuerza, una prueba de que la mente puede vencer al cuerpo. «No se trata sólo de negación», dijo Forman. «Parte de esto tiene que ver con esta búsqueda de optimización», una especie de trascendencia del cuerpo. Según Cargill, el ayuno brinda a las personas una manera de «sentirse estructuradas y sostenidas». Si estas son las razones tácitas por las que la gente practica el ayuno intermitente, no es de extrañar que la dieta haya demostrado ser mucho más que una moda pasajera.

Cuando se considera el entorno alimentario que deben afrontar los estadounidenses, el atractivo de un programa tan drástico como el ayuno intermitente tiene sentido. En medio de una plétora de opciones ultraprocesadas, constantes invitaciones a comer refrigerios y una confusión general sobre lo que se supone que cada uno debe comer, «la gente se siente tan fuera de control sobre su dieta que sólo las ideas extremas tienen mucha más fuerza», dijo Chrzan. El ayuno intermitente ofrece una regla sencilla para comer y un medio para superar el caos.

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